Esperanza para las personas sin hogar Cómo el pastor Dan y una iglesia en Watsonville se convirtieron en un centro de ayuda

Por James Dobbins, Lookout Santa Cruz
Traducción: Gabriela González, Voces de la Bahía de Monterey

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En el corazón de Watsonville, una pequeña iglesia está desempeñando un papel cada vez más importante en la crisis de las personas sin hogar. Lo que comenzó como un esfuerzo para alimentar a la población sin vivienda a lo largo del río Pájaro se está expandiendo hasta convertirse en una mini aldea de 34 microcasas detrás de la Iglesia Presbiteriana Westview que también albergará servicios sociales. La construcción comenzará el próximo mes con el objetivo de albergar a los residentes para diciembre.

Margo Loehr, de 69 años, ha alimentado a las personas sin hogar de Watsonville en el dique del río Pájaro durante décadas. Pero después de que su iglesia dejó de apoyar su programa de comedor social, necesitaba un nuevo lugar. Intentó con el Ejército de Salvación, pero este la rechazó. Desanimada, dejó de llevar comida al dique por un tiempo. Luego, un encuentro casual con un miembro de la iglesia presbiteriana llevó a Loehr a creer que su pastor sería el anfitrión de su comedor de beneficencia. 

“Vi al pastor Dan y le dije: Escuché que estás dispuesto a hacer el comedor de beneficencia”, dijo sobre el encuentro casual hace siete años. “Él dijo: ‘Ese no fui yo, esa fue la otra iglesia presbiteriana’. Pero nos encantaría hacerlo’”.

Poco sabía el reverendo Dan Hoffman, de 57 años, que el nuevo comedor de beneficencia en su Iglesia Presbiteriana de Westview eventualmente transformaría la tranquila iglesia en un centro de apoyo para las personas sin hogar. 

A finales de 2022, Roxanne Wilson, directora de servicios para personas sin hogar del condado de Monterey y Loehr se acercaron a Hoffman con una idea más allá de simplemente dar desayuno a las personas sin hogar: construyamos 34 microcasas como refugio temporal en el estacionamiento de Westview.

Se necesita mucho un albergue en Watsonville. El refugio de emergencia local del Ejército de Salvación cerró en abril. El año pasado, la encuesta anual del condado de Santa Cruz estimó que 421 personas sin hogar viven en la ciudad, un aumento del 15% con respecto al recuento de 2022. Pronto comenzarán los trabajos de refuerzo en el dique que protege Watsonville, desplazando a unas 150 personas que actualmente están acampadas allí. 

Al principio, Hoffman dijo “No. No quería un campamento detrás de mi iglesia; nadie vendría”. Pero luego fue a Santa Bárbara para ver un nuevo refugio que es el modelo para la aldea propuesta detrás de Westview. “Le dije (a Wilson): ‘Si puedes hacer eso, cuenta conmigo”.

Hoffman dijo que Movimientos de dignidad El refugio de 34 habitaciones construido por el condado de Santa Bárbara y Buen Samaritano estaba bien mantenido, era seguro y limpio: un lugar para que las personas traumatizadas se recuperaran y soñaran nuevamente. 

Al igual que la ubicación de Santa Bárbara, el refugio de Westview proporcionará más que un simple lugar para dormir. “El sitio tendrá servicios de asesoramiento las 24 horas del día, los 7 días de la semana”, dijo Hoffman. “Los residentes pueden traer a su pareja y mascotas”.

Hoffman presentó el plan propuesto a los principales líderes de la iglesia en un retiro de verano hace un año, y acordaron unánimemente avanzar. El condado de Monterey financiará el proyecto de $8 millones con una subvención estatal, alrededor de $5 millones de ese dinero para la construcción y el resto para servicios sociales y administración del sitio. La construcción comienza en julio y los primeros residentes se mudan en diciembre.

“Margo vino a nuestra iglesia con un profundo amor por las personas sin hogar en el dique, y ese amor se ha vuelto contagioso”, dijo Hoffman. 

Desde el humilde comedor de beneficencia de Loehr, Westview no ha hecho más que ampliar su organización benéfica práctica.

Aunque Hoffman le da a Loehr todo el crédito por el mayor compromiso de Westview con la justicia social, las raíces del pastor en el servicio a comunidades desfavorecidas lo ayudaron a reconocer su talento.

A los 23 años, con una licenciatura en psicología de UC Davis, Hoffman hizo una pasantía en una iglesia para el Proyecto Urbano de Hollywood en Los Ángeles, un programa para ayudar a los jóvenes a escapar de las pandillas, dijo. Después de que su padre murió de cáncer, vio cómo le disparaban a un niño en la cabeza, renunció frustrado y aceptó un trabajo en la construcción.

Después de descargar algo de ira con martillos y clavos, Hoffman ingresó al seminario. Luego regresó al Proyecto Urbano Hollywood como director, donde, entre otras funciones, fue mentor de 15 niños. De los 15, dijo, siete fueron balaceados y dos murieron durante su estancia en la organización sin fines de lucro. Llegó al condado de Santa Cruz hace 23 años para trabajar en una iglesia, luego en un hospicio y llegó a Westview hace 14 años.

“En ese entonces yo era un pastor blanco que dirigía una congregación japonesa”, dijo. “La demografía ha cambiado. Los mayores de esa época fallecieron”.

David Kadotani, de 68 años, se unió a la iglesia predominantemente japonesa de Westview en la década de 1980. Hoy es el tesorero de la iglesia, con un grupo demográfico muy diferente: muchos más latinos, blancos y negros, y muchas menos personas de ascendencia japonesa.  

“Dado que somos una zona agrícola, la generación japonesa más joven se mudó al Área de la Bahía o al sur de California en busca de mejores oportunidades”, dijo Kadotani. “Ahora es un poco de todo, lo cual es bueno”.

Más voluntarios, más servicio

Es lunes a las 8:30 de la mañana. Margo Loehr regresa a la cocina de la iglesia después de servir el desayuno a unas 20 personas sin hogar en el dique. Los problemas de rodilla la obligan a descansar en una silla. Observa a María González, de 54 años, preparar una cazuela de hamburguesa y macarrones para el desayuno del martes en el dique.

“Este trabajo me hace sentir el corazón”, dijo González mientras revuelve un roux en la estufa de gas de tamaño industrial. “Quiero que la gente disfrute de una buena comida”. 

González ha servido comidas durante 20 años. Después de preparar el desayuno del día siguiente en la iglesia, ayudará a servir el almuerzo a unas cuadras de distancia, en Loaves and Fishes.

Es tarde en la mañana. Hombres sin vivienda llegan a Westview y se quedan en el estacionamiento, esperando los diversos servicios de los que dependen los lunes en Westview.

Adam Henderson llega con una ducha móvil traída desde Santa Cruz. Es el primero en llegar en una procesión de servicios diarios y semanales que se ofrecen en la iglesia. 

Henderson, de 53 años, trabaja para la Asociación de Comunidades Religiosas. Henderson es alto y tiene un andar despreocupado. Dice que jugó baloncesto profesionalmente en Taiwán. Pero después de regresar a Estados Unidos, ha trabajado esporádicamente, a veces viviendo en las calles, lidiando con el desgaste de su cuerpo por los deportes. Henderson se queda en un refugio diferente cada noche en Santa Cruz, esperando una vivienda permanente.

Rocía la ducha con desinfectante y luego le entrega una toalla a José Zárate, de 61 años, un trabajador agrícola sin hogar del dique.

Zárate sale de la ducha, la primera en dos semanas, renovado, aliviado y sonriendo. Esta noche regresará al dique. Pero descansar más de unas pocas horas es un desafío, dice: otras personas y animales perturban su sueño. 

Al otro lado del estacionamiento, Jerry Guerrero-Ledesma, de 27 años, coordinador de servicios de la Coalición para la Reducción de Daños, coloca una mesa con suministros: guantes de látex, desinfectante, bolsas de basura, kits para el cuidado de heridas, condones, agua, Gatorade, comida para perros, encendedores, pipas de vidrio limpias para fumar narcóticos, kits de prueba para fentanilo y Narcan para sobredosis. 

“Repartimos suministros a las personas para ayudarlas a mantenerse seguras. Estamos agradecidos de que la iglesia nos permita hacer esto”, dijo. “La reducción de daños no debe ser política ni controvertida. Es atención médica básica”.

Dentro del gimnasio de la iglesia, trabajadores médicos del condado Proyecto de salud para personas sin hogar (HPHP) ha establecido su evaluación semanal de visitas sin cita previa. HPHP ofrece cuidado de heridas, asesoramiento sobre salud conductual, vacunas y conexiones con servicios médicos públicos y de abuso de sustancias.

En la oficina de una capilla, Sandra Varela, de 49 años, atiende sus tareas como coordinadora de un programa llamado Watsonville Works! Ayuda a personas elegibles sin vivienda a encontrar empleo y vivienda. La Junta de Acción Comunitaria del Condado de Santa Cruz (CAB) se ha asociado estrechamente con Westview desde la pandemia. Varela dijo que los recursos suelen ser limitados para quienes los necesitan porque las personas pierden sus identificaciones y certificados de nacimiento al vivir al aire libre. Ella intenta ayudarlos a obtener esos documentos. 

“Desafortunadamente, no tenemos dinero para ayudar a los indocumentados”, dijo. “¡Pero Watsonville Works! no tiene barreras. Cualquiera puede unirse y ganar algo de dinero”.

Felipe Ponce, de 55 años, empleado de CAB de medio tiempo, es el líder del equipo de una “Experiencia laboral de transición” para Watsonville Works. 

Tres mañanas a la semana, los que no tienen alojamiento viajan al estacionamiento de Westview para tener la oportunidad de trabajar con el equipo de Ponce recogiendo basura para la ciudad y el condado. Sólo pueden participar nueve personas (el límite de asientos de la camioneta de trabajo).

Ponce, el líder de equipo, nació y creció en Watsonville. Cuando tenía 10 años, su abuela le ordenó que consiguiera un trabajo recogiendo fresas para poder comprar zapatos y ropa. Estuvo entrando y saliendo de un centro de detención juvenil cuando era adolescente. Como adulto, estuvo encarcelado entre episodios de falta de vivienda. Ponce dijo que su experiencia le ayuda a entender a las personas a las que intenta ayudar. Dio un giro a su vida en 2010. Ha estado sobrio durante 14 años.  

“Trato de darles un camino positivo a seguir”, dijo Ponce. “Pero ahora es más difícil para las personas sin hogar. No tenemos refugios aquí, y las cárceles y las drogas se han vuelto de la peor manera: el fentanilo está en todo”.

Según el recuento de Varela, las cuadrillas han recuperado 621 libras de basura y 70 jeringas de las calles de Watsonville desde octubre. También retiraron colchones, neumáticos y muebles, llenaron 826 bolsas de basura y se deshicieron de 25 jeringas para el condado. Los trabajadores sanitarios empleados temporalmente reciben una tarjeta de regalo de 25 dólares por cuatro horas de trabajo, cantidad insuficiente para pagar una vivienda. Aún así, tal vez el tan esperado refugio temporal de Westview dé esperanza a algunos.

Después de una estadía de seis meses en una de las pequeñas casas, Hoffman dijo que los residentes harán la transición a un lugar permanente. Si todo va según lo planeado, las personas sin vivienda que sean removidas del dique eventualmente obtendrán una vivienda permanente. Pero, una vez gastada la subvención de $8 millones, las perspectivas para las viviendas temporales en Westview no están claras. Las personas que se alojen en la aldea de Westview necesitarían servicios continuos.

Hoffman dijo que espera que el condado de Santa Cruz se haga cargo de los fondos en unos dos o tres años, es decir, si el condado – ahora con problemas de liquidez – puede encontrar el dinero para mantener el proyecto en marcha. El condado enfrenta un déficit presupuestario el próximo año.

De todos modos, Loehr dijo que seguirá ayudando a la gente en el dique el mayor tiempo posible.

“Tener una aldea detrás de tu iglesia fue muy importante”, dijo Loehr. “Crecimos de una pequeña cocina a lo que es ahora y estoy muy orgullosa de ello. La iglesia es fenomenal. La gente aquí es muy tolerante”. 

Este reportaje se publicó originalmente en inglés en Lookout Santa Cruz. La traducción es una colaboración entre Voces de la Bahía de Monterey y Lookout. Para suscribirse al boletín informativo de Lookout, presione aquí

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